diciembre 9, 2020

Aumentando la Producción de Café en la RDC

Como todo aspecto de la vida en la República Democrática del Congo (RDC), la producción del café sufrió el impacto de décadas de conflictos armados e inestabilidad política. A pesar de que la RDC es grande como Europa Occidental y produjo 120.000 toneladas de café por año en la década de 1970, unos 30 años más tarde, la cifra cayó a solamente 10.000 toneladas por año.

En la actualidad, los productores de café congoleños se siguen enfrentando a varios retos, desde la insuficiencia de infraestructuras hasta brotes de ébola y actividad de los rebeldes en gran parte de las regiones productoras. Sin embargo, a pesar de estas dificultades, el sector cafetero del país se está recuperando gracias a proyectos de inversión importantes tanto nacionales como internacionales. 

Las zonas del este de la RDC ofrecen una altura adecuada, buenas precipitaciones, un suelo fértil y todas las condiciones necesarias para producir café de alta calidad a gran escala. Además, el café se está volviendo lentamente un símbolo de estabilidad económica, paz y prosperidad en todo el país.

Para explorar cómo esto abre el camino para que la producción de café congoleño aumente y crezca, Atlas Coffee Importers, ÉLAN RDC, Cooperative Coffees y Higher Grounds Trading realizarán la segunda sesión de una serie de tres webinars bajo el título “Explorando el Café Congoleño”. Con el título “Desarrollando orígenes para el futuro”, el segundo webinar se realizará el 10 de diciembre.

Café de la República Democrática del Congo

Vistas desde la Cooperativa Muungano en Kivu del Sur. Crédito: Saveur du Kivu 

ENTENDIENDO LOS DESAFÍOS QUE AFRONTAN LOS CAFICULTORES CONGOLEÑOS

Desde que la RDC se independizó de Bélgica en 1960, ha sufrido el impacto de décadas de enfrentamientos e inestabilidad política. El país es rico en recursos naturales y minerales preciosos, pero estos, en lugar de llevar a la prosperidad económica y el desarrollo, han sido la causa de varios conflictos durante los siglos XX y XXI.

En la década de 1990 y a principios de la década de 2000 en particular, estallaron dos guerras civiles importantes en la RDC; y sus efectos aún se sienten en todo el país. 

Ben Lentz está a cargo del proyecto Feed the Future/DR Congo Strengthening Value Chains (SVC), financiado por USAID. SVC brinda asistencia técnica a los actores de la cadena de valor de Kivu del sur, con un enfoque en mejorar la productividad, la calidad, la eficiencia y la sostenibilidad.

Benl me dice que aunque la RDC está en una “situación de transición posconflicto” y las cosas están mejorando, sigue habiendo algunas zonas donde se cultiva café que no son seguras. Los conflictos armados siguen siendo un problema, y según los informes, hay por lo menos 48 grupos rebeldes armados que siguen activos en el país. 

Además del conflicto, el país se enfrenta también a mucha corrupción e inestabilidad política; la RDC ocupa el puesto 168 de 198 países en el Índice de Percepción de la Corrupción de Transparency International. Para el sector cafetero, esto significa que los envíos de café pueden retrasarse por muchas razones. 

Además, las altas tasas de exportación significan que, en realidad, el café congoleño se lleva muchas veces de contrabando a través de la frontera a los países vecinos, donde se cambia la etiqueta y luego se vende como procedente de otro origen.

Por último, los productores de café también se enfrentan a dificultades con la infraestructura y la logística en la RDC. Ben usa como ejemplo Kivu del Sur en el este de la RDC. “[Por ejemplo], Kivu del Sur tiene una infraestructura rural, de apoyo y de caminos muy mala en cuanto a suministro de agua y electricidad”, dice. “[También] es un camino muy largo desde aquí hasta los puertos en Mombasa o Dar. Entonces, todas esas cosas contribuyen a los desafíos y la competitividad del café que sale de [la región]”.

Vista a las costas del Lago Kivu desde Kivu del Sur en el Congo oriental. Crédito: Diana Zeyneb Alhindawi

AUMENTAR LA PRODUCCIÓN DE CAFÉ EN LA RDC: ¿CÓMO SE PUEDE LOGRAR?

A pesar de estos desafíos, la RDC está resurgiendo lentamente como un país productor de café, y está empezando a poner cada vez más enfoque en la calidad de su cultivo. Por ejemplo, aunque los niveles de producción eran mucho más altos en la década de 1970, el café que se cultivaba en ese entonces era principalmente Robusta. Sin embargo, en la actualidad, se estima que alrededor del 50% de todo el café que se cultiva en el país es Arábica.

Richard Hide es un consultor de la cadena de valor del café en Sheffield, Reino Unido, y el moderador de la segunda parte de la serie de seminarios web “Explorando el Café Congoleño”. Él dice: “Aunque los volúmenes de producción tal vez no crecieron significativamente [en la RDC], ha habido un enorme crecimiento en la producción de cafés de alta calidad que el mercado realmente quiere ver”.

Además, Ben añade que mejorar la calidad, y la consistencia en dicha calidad, ayuda a los caficultores a recibir ingresos fiables y consistentes que garanticen su sustento. Pero la calidad por sí sola no ayuda a los caficultores en la RDC a superar estos desafíos y aumentar su producción. Hablamos con Ben y Richard sobre algunos de los otros cambios positivos que se han dado en el sector de café del país, y cuáles son los próximos pasos.

Café de la República Democrática del Congo

Office National du Café (ONC) en la RDC. Crédit: Saveur du Kivu 

INFRAESTRUCTURA

La inestabilidad económica que la RDC ha afrontado en las últimas décadas significó que ha habido una falta de inversiones en la infraestructura del país. Una mala infraestructura de transporte dificulta el desplazamiento y el transporte interno de los productos (como el café).

Al mejorar las condiciones de los caminos, sería mucho más fácil transportar el café de un punto al otro. Además, mejorar el acceso de los productores a los servicios como agua y luz les ofrecería condiciones de vida y trabajo de mejor calidad. 

Richard dice que gracias al gran potencial que ya está en la RDC, mejorar algunas áreas claves ayudaría mucho a la industria. “Mucho de eso tiene que ver con sacar provecho de lo que ya está ahí”, explica. “[Podemos lograrlo con] mejor control de calidad y procesamiento”.

“[Luego], fortalecer los canales oficiales de exportación [ayudarían] a reducir el contrabando a países vecinos”.

Ben explica que existen iniciativas que se enfocan en desarrollar infraestructura en algunas áreas de la RDC para ayudar a su sector cafetero. Por ejemplo, él dice que un grupo de partes interesadas de la localidad se están dedicando a construir un beneficio seco en Kivu del Sur. 

Él dice que esto permitiría al café quedarse en Kivu del Sur, en lugar de ser enviado a Kivu del Norte. Por consiguiente, se podría procesar el café en la misma provincia, permitiendo a los productores y otros agentes evitar las tasas e impuestos vinculados con el transporte del café de una provincia a otra.

FINANCIAMIENTO Y CRÉDITOS

Al igual que en muchos otros países productores, el acceso a financiación asequible suele ser un problema para los productores congoleños. Muchas veces, los grupos de productores y las cooperativas no pueden acceder a financiación antes de la cosecha sin tener un contrato. Ben explica que esto es un problema, ya que los productores deben poder invertir en su negocio para expandirlo.

“En el oriente de la RDC, si no tienes el dinero disponible en la cosecha, el café cruza el lago y va a Ruanda, donde están dispuestos a pagar en efectivo”, dice. “Su gobierno garantiza préstamos, que los bancos destinan al financiamiento de gastos operacionales (Opex)…eso no sucede aquí en la RDC”.

“Creo que [los productores también necesitan tener acceso a herramientas, variedades e insumos…y nada de eso es gratis”.

Seleccionando solamente las cerezas de café maduras. Crédito: Saveur du Kivu

ASISTENCIA TÉCNICA Y ACCESO A LA INFORMACIÓN

La falta de información accesible y soporte técnico también suponen un desafío para los productores. Sin un mejor acceso a información técnica, los productores de café de la RDC no estarán bien posicionados para expandir y desarrollar sus fincas.

Esto no significa solamente enseñar a los productores acerca de las variedades, salud del suelo y fertilizantes, sino también brindar mayor información sobre el mercado del café a escala local e internacional. 

“Debe haber más información a disposición para los productores de pequeña escala y sus cooperativas sobre las dinámicas del mercado y qué factores entran en juego en determinar ese mercado”, dice Ben. Él me dice que una mayor comprensión de la estructura del precio del café y de la cadena de suministro en general empoderaría a los productores para hacerse más cargo del café que producen.

Sin embargo, Richard me dice que ya ha habido bastante inversión en los últimos años que se ha enfocado en asistencia técnica y calidad. “Se está invirtiendo mucho a lo largo de la cadena de valor desde productores hasta exportaciones, con mucho hincapié en la calidad, la productividad y la sostenibilidad”, dice. 

“La cantidad de estaciones de lavado de café [en la RDC] se ha multiplicado en la última década y las mejores ahora están produciendo regularmente cafés en la gama alta de los 80 puntos de la SCA. En Kivu del Norte, [por ejemplo,] se han construido dos nuevos laboratorios de cata en el marco del programa de café del Parque Nacional Virunga”.

Otro asunto importante que se ha resaltado en la RDC es un problema de larga data con la regeneración de la planta. Junto con el conflicto armado que contribuye a caídas duras en la exportación del café congoleño, los productores pequeños también sufren de cafetales que envejecen y no se renuevan.

Sin embargo, en los últimos años, ha habido esfuerzos por parte del sector público y privado para renovar las fincas de café en todo el país de manera masiva. Por ejemplo, a principio de este año, ÉLAN RDC y Olam Coffee lanzaron una campaña masiva de renovación y poda en todo Kivu del Norte y Sur. 

Este proyecto capacitó a más de 150 técnicos para dirigir la poda y renovación de más de 180.000 cafetos en las dos regiones. Esta operación también supervisará la distribución de más de un millón de plántulas, aunque el objetivo a largo plazo es producir “mínimo entre 50 y 60 millones de plántulas al año”, dentro de 15 años.

Algunos esfuerzos anteriores de Virunga Coffee han visto las iniciativas de rejuvenecimiento de los cafetos mejorar en gran medida. La organización se ha convertido en el líder de la producción de semillas en el país, con más de tres millones de semillas de Arábica cada año.

GENERAR CONCIENCIA Y ATRAER A LOS COMPRADORES

Históricamente, la RDC ha sido famosa principalmente por su producción de Robusta. Sin embargo, ahora que el país está pasando a la producción de arábica en cantidades mayores, los compradores deben estar más al tanto del potencial del país en la producción de café de alta calidad. 

Para ello, la serie de webinars “Explorando el café congoleño” apunta a generar mayor conciencia sobre la RDC como un origen de café. Organizado por ÉLAN RDC, Atlas Coffee Importers, Cooperative Coffees y Higher Grounds Trading, la segunda sesión se llevará a cabo el 10 de diciembre. En este webinar, los panelistas discutirán sobre experiencias reales de cómo las partes interesadas están abordando los desafíos y mejorando las prácticas en todo el sector del café congoleño.

Sin embargo, aunque la RDC está avanzando, aún falta mucho por hacer. Es esencial que las partes involucradas en el sector del café congoleño lo conviertan en un origen más atractivo para los productores. Debido a los altos impuestos de exportación, la poca seguridad y las dificultades para obtener visas, en este momento es difícil visitar a productores y conocer más sobre la RDC como origen.

Café de la República Democrática del Congo

Seleccionando el café en la Cooperativa Muungano en Kivu del Sur. Crédito: Saveur du Kivu

¿QUIÉN DEBE INVOLUCRARSE? 

Ben dice que para desarrollar el sector y aumentar la producción, se deben involucrar muchos actores. “Del sector tanto público como privado, obviamente”, añade. “Inversionistas externos, compradores, tostadores, importadores…[estas personas pueden] crear alianzas con los productores y las cooperativas congoleñas”. Además, agrega que el gobierno está “muy interesado en ver más actividad”.

Sin embargo, él agrega que es importante no olvidarse de los mismos productores, y observa que serán una parte clave de cualquier desarrollo del sector cafetero que se realice en la RDC. “Están comprometidos, quieren aprender”, dice Ben. “Hay mucho potencial que [el sector] puede aprovechar”.

Richard observa también que las caficultoras tienen un papel increíblemente importante en el desarrollo del sector cafetero del país. “Veo a mujeres participar en el sector de café congoleño para traer una transformación extraordinaria”, dice. “[Existen ejemplos de cooperativas en la RDC] en las que las mujeres entregan el café a su propio nombre…la cooperativa Rebuild Women’s Hope en el Lago Kivu capacita a sus miembros para generar ingresos y está a punto de abrir una clínica de maternidad.”

“[Estos esfuerzos] están cambiando por completo el papel tradicional de las mujeres en el café (donde hacían gran parte del trabajo y no recibían dinero)”.

Cerezas de café que crecen en una planta en Bukavu, Kivu del Sur. Crédito: Saveur du Kivu

A pesar del impacto de décadas de inestabilidad y conflicto, el sector cafetero de la RDC está avanzando. Gracias a la colaboración continua y una mejor infraestructura, asistencia técnica y mayor acceso a créditos accesibles, los productores de café congoleños podrán garantizar condiciones de trabajo mejores y sentirse empoderados para invertir en sus fincas. 

El país ya tiene condiciones excelentes que permitirán el cultivo de cafés excepcionales. Pero además de eso, parece que la riqueza más grande la RDC son sus caficultores, quienes están dispuestos a impulsar la industria hacia un futuro más brillante.

¿Te interesa saber más? Inscríbete a la segunda parte de la serie de webinars “Explorando el café congoleño” aquí.

Traducido por Laura Fornero. Traducción editada por María José Parra.

Ten en cuenta: ÉLAN RDC es un patrocinador de Perfect Daily Grind.

Créditos de las imágenes: Diana Zeyneb Alhindawi, Saveur du Kivu

Imagen principal: Fikiri Nabukezi Anyendos, presidente de la Cooperativa Muungano, corta cerezas de café de su tierra en la aldea de Nyakalende en Kivu del Sur. Crédito de la imagen principal: Diana Zeyneb Alhindawi

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