septiembre 28, 2020

¿Qué es un Chai Latte?

El chai latte es una bebida caliente, lechosa, fragante, ligeramente picante y popular en las cafeterías de todo el mundo. Sin embargo, a pesar del hecho de que se sirve en las tiendas de café y debe su nombre al café latte, en realidad no contiene ningún tipo de café. 

El chai es una de las bebidas a base de té más antiguas del mundo. Se originó en la India hace miles de años, y se ha extendido por todo el mundo en los últimos dos siglos. Sin embargo, queda una gran pregunta: ¿cómo una bebida que se ha disfrutado en la India durante miles de años terminó siendo tan popular en los menús de las tiendas de café?

Sigue leyendo para conocer qué es un chai latte, de dónde proviene y qué podría deparar su futuro.

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¿CÓMO SE PREPARA UN CHAI LATTE?

Para preparar un chai latte se mezcla leche vaporizada con té negro previamente infusionado con especias. Luego, la bebida se cubre con espuma de leche. Las especias utilizadas varían de una tienda de café a otra; algunas tiendas crean sus propias mezclas para el chai y mantienen los ingredientes en secreto. Otras, sin embargo, usan un sirope de chai endulzado o un polvo, lo cual les permite preparar rápidamente la bebida cuando la piden.

Sebastiaan van de Venne es barista en ZwartWit Koffie, en Eindhoven, en los Países Bajos. Él me dice que el chai se prepara combinando ciertas especias con azúcar, agua y té negro. También, dice que la receta que utilizan fue creada por el anterior barista de ZwartWit, Kristian Louwers. “Cuando un cliente pide un chai latte, usamos algo que llamamos ‘elixir'”, explica Sebastiaan. “Es un extracto de todas las especias que usamos en el agua, el té negro y el azúcar”. Él menciona que esto es ligeramente diferente a la forma habitual de preparar el chai.

“Luego, calentamos el elixir, servimos la leche que el cliente elija y la texturizamos como lo haríamos para un latte normal. Después de verter la leche y la espuma, agregamos un poco de canela en polvo en la superficie, hacemos girar [la taza] y terminamos añadiendo anís estrellado”.

Él dice que, aunque “las proporciones en términos de leche caliente y espuma son las mismas”, el chai latte no es un “verdadero” latte, porque no lleva espresso

Zee es propietario de Chai Coffee Co. en Yucaipa, California. Él me dice que usan varios tipos de chai. En el caso del chai latte, para cada taza que le piden, dejan reposar el chai fresco, y le añaden “sirope de vainilla casero” así como “la leche que el cliente elija”.

¿QUÉ ES EL CHAI?

El chai, como lo conoce el mundo occidental, se ha cultivado en la India durante miles de años. La palabra chai se origina en la palabra indostánica para denominar a todos y a cualquier té, el cual se ha producido en la región de Assam durante milenios.

Cuando hablamos de chai en los chai latte como una mezcla específica de té negro y especias, nos referimos a masala chai. El masala chai se prepara sumergiendo el té negro en agua y mezclándolo con azúcar, jengibre y leche. Sin embargo, se pueden añadir otras especias, como cardamomo, clavo, canela o granos de pimienta.

Se cree que el masala chai surgió por primera vez en el subcontinente indio hace unos 5.000 o 9.000 años. Algunas historias afirman que se originó en una corte real en Siam como una bebida asociada con Ayurveda, una antigua forma de medicina alternativa india. Las terapias ayurvédicas históricamente involucraban el uso de compuestos herbales, minerales y metales para tratar enfermedades o dolores.

Actualmente en la India, el masala chai suele prepararse completamente desde cero y se disfruta tanto en casa como en la calle. Los vendedores ambulantes o “chaiwallahs” lo preparan y venden en puestos durante todo el día. A menudo se prepara en una cacerola con hojas trituradas. Una vez hervido, se puede colar para eliminar los trozos más grandes.

Las primeras formas de masala chai solo contenían té negro combinado con hierbas y especias. La leche se añadió en el siglo XIX gracias a la influencia colonial británica en la India. En un esfuerzo por socavar el monopolio chino del té, la Compañía Británica de las Indias Orientales estableció un enorme número de plantaciones para crear una fuente de té que pudiera controlar.

El consumo local de té o chai se mantuvo bajo hasta que campañas de promoción financiadas por el Reino Unido motivaron a las empresas indias a dar a sus trabajadores “pausas para el té”. Gracias al alto costo de las hojas de té, incluso aquellas de baja calidad, pronto se añadió leche y especias para diluir la bebida. 

En la actualidad, en la India se consumen más de 800.000 toneladas de té al año. Se estima que se consumen 30 tazas de chai por cada taza de café. Además, en promedio, cada persona bebe dos tazas de chai al día. En toda la India, el chai se prepara de forma diferente. Es común ver que se disfruta con leche de búfalo, ya que las vacas son sagradas en el hinduismo.

La historia del chai latte en sí es algo más vaga. Se cree que empezó a aparecer en las tiendas de café occidentales en la década de 1990, pero no hay datos concretos sobre cuándo se originó. Su popularidad ha tenido un auge particular en los últimos 10 o 15 años. Actualmente, está disponible en la mayoría de las grandes cadenas de café, incluyendo Starbucks, Dunkin’ Donuts, Costa Coffee y Tim Hortons.

EL CHAI LATTE MODERNO Y SUS VARIACIONES 

El chai latte moderno es una bebida que atrae a mucha gente. Sebastiaan cree que no hay un grupo definitivo o demográfico que lo prefiera. Él observa que “no hay una distinción real entre las personas que piden chai“. 

“Tratamos de ofrecerlo cuando las personas están llegando a su límite de cafeína pero aun así quieren una bebida caliente”, me dice. “Es bueno también poder ofrecer una alternativa agradable, lechosa, dulce y especiada a su cappuccino o latte normal”.

Zee añade que considera que la bebida es “muy popular” y la pide un “grupo mixto”, coincidiendo con Sebastiaan.

Dado que cada tienda de café usa una receta ligeramente diferente para preparar chai latte, las variaciones definidas son menos comunes. Las modificaciones se hacen generalmente a la mezcla de chai, cuando se cambia el tipo o el volumen de las especias utilizadas. Sebastiaan dice: “Por ahora, nuestro equipo y nuestros clientes están súper contentos con nuestro chai, y no sentimos la necesidad de experimentar”. 

Sin embargo, Sebastiaan observa que se pueden hacer pequeñas modificaciones para cambiar la forma en que se sirve la bebida. Por ejemplo, puedes añadir amaretto para preparar un cóctel caliente con chai. En lugar de la preparación normal, vierte los ingredientes sobre hielo, y tendrás un batido o una bebida parecida al frappé.

Además de estas variaciones, hay una “versión” del chai latte que es notablemente más popular. El “chai sucio” se prepara añadiendo un shot de espresso al chai latte. Se cree que esto fue creado por accidente en Londres en la década de 1990.

Sebastiaan dice que cuando él extrae un espresso para añadirlo a un chai latte, busca un café con “notas suaves a chocolate y avellanas con toques de frutos rojos”. “El dulzor de estos granos realmente combina bien con el chai y lo convierte en una bebida completamente nueva”, dice.

EL FUTURO DEL CHAI LATTE

Sebastiaan me dice que cree que el chai latte no va a desaparecer pronto. “Tenemos una pequeña tienda de café con una cocina abierta. Cuando preparamos nuestro chai, llena la tienda con un aroma cálido y picante que atrae a los clientes. Si nunca antes han oído hablar de él, entonces les preparamos uno para conquistarlos.

“Estoy seguro de que los chai latte seguirán aumentando su popularidad, y espero que más tiendas de café empiecen a crear sus propias recetas”.

Sin embargo, un aspecto preocupante del chai latte es la cantidad promedio de azúcar que contiene. Muchas tiendas de café, especialmente las cadenas, los preparan con mucha azúcar o usan un sirope con altos niveles de azúcar.

Dado que generalmente contiene mucha azúcar, la organización benéfica británica Action on Sugar ha declarado que las “bebidas saborizadas calientes” como el chai latte deben ser “una delicia ocasional, no una bebida cotidiana”. Sin embargo, con el enfoque emergente del consumidor en la salud y el bienestar, podemos ver cada vez más variedades de chai latte que se preparan con menos azúcar y con saborizantes totalmente diferentes.

El chai ha sido popular durante miles de años. Aunque históricamente se preparaba a partir de una infusión de hojas de té mezcladas con especias, la mayoría de los clientes de las tiendas de café actualmente asocian la palabra “chai” con una bebida dulce, lechosa e indulgente.

¿Continuará el chai latte siendo popular en los menús en un mundo donde la salud y el bienestar son una prioridad para los consumidores? Eso está por verse. De cualquier manera, el chai latte tiene una rica historia y un sabor que a menudo varía de una tienda de café a otra. Si no has probado uno y tienes curiosidad por el sabor, tal vez sea hora de visitar tu tienda de café local.

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Crédito de las fotos: Theo CrazzolaraPhilippe TeuwenScott Dexter, James Boulanger, Dona Chai, Willen Kollenburg

Traducido por Tati Calderón. Traducción editada por María José Parra.

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